自动驾驶汽车—谷歌的野心

2014-12-12 10:05:32 fmdjt

除了广告以外,谷歌迫切需要能够带动第二次发展的新事业。无论是哪个上市企业,股东都会要求“埋下成熟的种子”。但是谷歌并没有把成长机会寄托于不久的将来就可以取得利润的事业上,其理由有微观亦有宏观。

从微观上说,如果其他事业的利润远不及谷歌现有的广告事业,资本利润率也远低于广告事业的话,要对其进行投资或为此分配经营资源,是一件困难的事。如果股票市场觉得它“投资了一项回报率低的事业”,那么它的股票就会被大量抛出,股价就会下滑。

它于2010年达到顶峰的35%,接着开始有下滑的趋势,但也维持在了20%左右。而相比之下,日本普通的上市企业一般把利润率的目标设在5%左右,因此我们能发现,谷歌的利润比日本上市企业高出一大截。这都是因为谷歌的广告事业的利润率高的缘故。

另一方面,谷歌的问题在于,由于现有事业的利润率太高,最终导致了“可以投资、新发展的事业受到局限”。除开部分时间,谷歌的净资产收益率(Return On Equity,简称ROE)一直呈下滑状态。这种现象经常发生在利润率高、利润在循序渐进地上涨,但没有新投资对象的企业身上。

美国是最关注ROE水平的国家,而谷歌已经在美国上市。因此即便它的利润率非常高,也不能做出不顾ROE的经营举措。

但是就算谷歌要投资新事业,如果新事业的利润率比现有事业低,整体营业利润率就会下降,连带ROE也会更加低下。如果发生这种情况,谷歌就要面对股东“为何要投资这个事业!?”的质问。因此,谷歌不能贸然进行投资或者收购。

在这种经营环境中,有一个前文所提及的“宏观理由”,使谷歌可以挑战新事业。那就是,“投资那些投资方们无法计算期待利润率的事业”。

如果谷歌收购或投资网络广告方面的竞争对手,股票市场会立刻计算该事件的影响度,继而影响股价。从这层意义上说,谷歌购买或者创立那些大多数的投资方无法立刻得出结果的“高飞”事业的举措,在保证企业价值方面可以算是合理的判断。

那么,我们就顺着这个思路看一下“Google X”。

Google X因将众多看起来匪夷所思的创意进行了具体化而被世人所熟知。其中包括自动驾驶汽车、谷歌眼镜、潜鸟计划(Project Loon)、智能隐形眼镜等。

早在2009年,两位谷歌创始人布林和佩奇就构思了一个叫做“其他部门总监(Director of other)”的职位,主要是负责管理谷歌的搜索事业以外的诸多项目。最终这个想法得以成形,在2010年正式成立了Google X。

为此作出巨大贡献的就是谷歌的工程师塞巴斯蒂安·特伦(Sebastian Thrun)。特伦受两位创始人的支持,开始了无人驾驶汽车的研发。但之后,特伦因为决定成就自己的网络教育事业而辞职。

特伦走后,他的同事阿斯特罗·泰勒(Astro Teller)接手,任Google X实验室总监一职。泰勒不仅成为自动驾驶汽车的主角,还创立了谷歌眼镜项目。

另外,在谷歌内部,还存在一个名为谷歌研究院(GoogleResearch)的研究所。它与Google X分别承担着什么角色呢?谷歌研究院主要负责研究谷歌的核心事业——互联网领域内的计算机科学。而Google X则负责前文中列举的那些“制作雏形、将其完善为成品(硬件)并问世”。

为使企业在ICT领域确立竞争优势,实现ICT公共服务设施收益化,谷歌必须将这一系统的一端转变为可视化的硬件或是用户界面。当公共服务设施建立完善,技术得到革新,此时硬件的创意就能被具象化。笔者认为,这就是当下谷歌的想法以及Google X的使命。

也就是说,Google X推出的产品,不过是使用了ICT公共服务设施的一个“点”。为了掌握谷歌对未来的预想图,就必须将这些点逐渐连接在一起。

另外,“能源”也在泰勒的兴趣范围之内。

Google X对于能源其实并不陌生,谷歌收购的风力发电公司Makani就被排入了Google X的企划。

泰勒还在列举Google X的研究对象时提到了电池。泰勒认为,如果电池的性能是现在的10倍,那么世界将会发生无法想象的改变。提高10倍性能的电池不仅能运用于电动汽车,甚至连电动飞机都能建造出来。

谷歌的自动驾驶汽车很有可能会将电动汽车作为驱动平台。另一方面,如果真的制造出了电动飞机,那么它的研究领域将不仅是亚马逊那样的无人机(Unmanned Aerial Vehicle,简称UAV),甚至未来会扩展到对宇宙的探索。而事实上,谷歌购买的Skybox Imaging,已经在从宇宙拍回视频。

有趣的是,特斯拉的首席执行官(CEO)埃隆·马斯克不仅从事电动汽车领域的开发,同时也是从事宇宙相关事业的Space X和全美光伏第二大公司Solar City的董事长。在对待硬件(汽车)与能源这两项事业时,马斯克的投资与业务组合和Google X的组合竟是不谋而合。

谷歌较之特斯拉,略强一些的领域是ICT。将这个领域与硬件和能源组合,谷歌也许将要获得更稳固的竞争优势地位。